Le siège de Tchernihiv : les habitants racontent cinq semaines d’horreur sous la terreur russe – National

TCHERNIVIH, Ukraine – Pendant les cinq semaines de siège de Tchernihiv, le père Mykhailo s’est rendu chaque jour à l’église centrale de sa ville pour y célébrer la messe.

Rien ne le découragerait. Même lorsque l’église a été bombardée par l’armée russe, il n’a pas envisagé d’annuler son service quotidien, qui, selon lui, était une bouée de sauvetage pour les membres de sa congrégation.

Alors que les bombes russes volaient au-dessus de nos têtes et que les chars tiraient au loin, ceux qui se trouvaient à l’intérieur du bâtiment orné de style baroque ukrainien priaient pour que la guerre s’arrête. Leurs paroles ignorées, la bataille dévastatrice pour cette ville du nord de l’Ukraine en a laissé une grande partie en ruines.

“Je voulais faire ça parce que je suis un local, je suis né ici, et si les gens venaient à Dieu à ce moment-là et que l’église était fermée, ce serait un désastre pour eux”, dit-il.

Le père Mykhailo a célébré la messe tous les jours à Sainte-Catherine pendant le siège de Tchernihiv.

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Ville d’environ 300 000 habitants, Tchernihiv se trouve à moins de 100 kilomètres des frontières russe et biélorusse.

Le matin du 24 février, des centaines de chars russes sont entrés dans la ville, lors de leur voyage vers Kiev, à 130 kilomètres au sud. Le 25 février, le porte-parole militaire de la Russie a annoncé qu’ils avaient achevé leur encerclement de la ville stratégiquement importante.

Commence alors plus d’un mois de bombardements à la roquette, à l’obus et à l’artillerie lourde. Les résidents étaient sujets à des pénuries de nourriture et d’eau, peu de communication et des espoirs d’évacuation décroissants car ils étaient effectivement coupés du monde extérieur.

Tchernihiv a également été le site de ce que l’on pense être le plus grand nombre de morts au cours de la guerre, lorsque huit bombes aériennes non guidées ont été larguées sur une file de personnes faisant la queue pour de la nourriture.

L’hôtel Ukraina, dans le centre de Tchernihiv, a été endommagé par les bombardements.

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Dans une émission télévisée début avril, le maire Vladyslav Atroshenko a déclaré que 70% de la ville avait été détruite.

Mais c’est aussi le site de l’une des défenses les plus vaillamment combattues d’Ukraine. La 1ère brigade de chars de l’armée était la ligne de protection la plus importante de Tchernihiv alors que l’avance russe s’enlisait, aboutissant finalement à une retraite début avril.

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Alors que les soldats russes se retiraient de la région, les habitants sont sortis des sous-sols pour inspecter les dégâts.

Ils ont trouvé des immeubles d’appartements du centre-ville détruits, des villages voisins presque rasés et une population traumatisée.

“Je ne savais pas s’ils étaient encore en vie”

Avant la guerre, Tchernihiv était une ville réputée pour son architecture ancienne et sa pléthore de belles églises.

L’exquise Sainte-Catherine est l’une des plus historiques, construite il y a plus de 300 ans et considérée comme l’un des plus grands monuments de la renaissance cosaque des XVIIe et XVIIIe siècles.

C’est aussi l’une des rares églises ukrainiennes à s’être libérée avec succès de son carcan russe, lorsqu’en 2008, elle a été transférée du patriarcat de Moscou à l’église orthodoxe ukrainienne du patriarcat de Kiev. La majorité des églises en Ukraine relèvent toujours de la juridiction de l’aile russe de l’Église orthodoxe.

Sainte-Catherine est l’une des églises les plus connues de Tchernihiv.

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C’est à travers cette force influente que le Kremlin exploite habilement le facteur religieux pour promouvoir auprès des Ukrainiens les idées du « monde russe » – la doctrine suggérant que les anciennes républiques soviétiques sont inextricablement liées à Moscou.

En entrant dans la ville, Sainte-Catherine est l’un des premiers points de repère rencontrés par les visiteurs, à côté d’un panneau feuillu épelant “Chernihiv” dans de petits arbustes.

Les cinq dômes dorés de l’église scintillent depuis une petite butte où elle se dresse en sentinelle sur l’un des principaux points d’entrée de la ville, un pont à quatre voies sur la rivière Desna.

C’est ce pont qui, selon le père Mykhailo, qui préside l’église Sainte-Catherine, était la cible visée par le bombardement russe qui s’est plutôt abattu sur l’église en mars. Il n’était pas à l’intérieur à ce moment-là, mais est arrivé environ 30 minutes plus tard.

À l’intérieur de l’église Sainte-Catherine de Tchernihiv, lors d’un service pour les morts.

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Pour quiconque passe devant, les dommages causés à l’église ne sont pas immédiatement clairs. Mais de son côté nord, les impacts des obus sont évidents dans les grandes plaques de tuiles renversées et brisées.

Un morceau de sa façade a été arraché dans l’explosion et il y a des marques d’éclats d’obus sur son extérieur. D’épaisses traces de pneus ont déchiré une parcelle d’herbe immaculée sur son côté est.

Les fidèles qui laissent un service obsédant à l’intérieur, dédié aux morts, ne prêtent plus aucune attention aux dégâts.

Malgré l’appel serré, Mykhailo dit que la peur pour sa vie s’est apaisée après les premiers jours de la guerre.

« J’étais sûr que Dieu m’aiderait si j’avais besoin de lui », dit-il.

Sainte-Catherine a été la cible de bombardements russes.

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Tchernihiv fait écho à des histoires similaires d’une volonté implacable de survivre. Après tout, c’est cette résilience stoïque qui a tenu les Russes à distance jusqu’au 29 mars, lorsqu’après des semaines d’avancées bloquées autour de Kiev, l’armée a annoncé qu’elle « réduirait considérablement l’activité militaire » dans le nord de l’Ukraine. Le 1er avril, l’Ukraine a affirmé que les forces russes se retiraient de la région de Tchernihiv.

En quelques jours, ils étaient partis, laissant les habitants sous le choc des obus fouiller dans les décombres de leurs maisons.

“J’ai vu la destruction dans un documentaire quand j’étais en Australie”, raconte Olena Kotsur, une habitante de Perth, en Australie, qui a grandi à Bobrovytsya, à la périphérie de Chernihiv.

« Je pouvais comprendre que c’était la guerre, mais je n’aurais jamais pu imaginer la destruction. Je pleurais.”

Sainte-Catherine est située sur une colline près de l’un des principaux ponts menant à Tchernihiv.

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Kotsur appelle ses amis par vidéo à l’extérieur de Sainte-Catherine. Elle dit que c’était le premier endroit qu’elle voulait visiter, après avoir vu ses parents âgés, qui ont survécu au siège contre toute attente.

« Il n’y avait pas de connexion Internet, pas de connexion téléphonique. Je n’avais aucune idée s’ils étaient encore en vie », dit-elle.

Kotsur est retournée en Ukraine pour déménager sa mère de 75 ans et son père de 79 ans en Australie. Elle dit qu’ils sont tous les deux traumatisés.

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Cependant, son père refuse maintenant de quitter le village où quatre générations de sa famille ont grandi.

« Il veut réparer le toit et réparer les fenêtres », dit Kotsur.

« Avant la guerre… mon père disait : ‘Je ne vais nulle part. Je vais prendre un Avtomat Kalachnikov et ta mère me passera les balles.'”

47 tués faisant la queue pour de la nourriture

On ne sait pas encore combien de personnes sont mortes pendant le siège de Tchernihiv. Les estimations les plus proches proviennent de médecins légistes travaillant sur les corps des morts. Ils disent que le nombre se situe à environ 700.

Cependant, à mesure que davantage de cadavres sont exhumés et que le nombre de personnes décédées à l’hôpital est pris en compte, le bilan devrait grimper. Une grande partie de ces victimes sont survenues lors d’une attaque au missile le 3 mars, alors que les habitants d’une petite place publique faisaient la queue pour du pain.

Igor Markovich était là ce jour-là.

C’était un jeudi de guerre normal, se souvient-il. Les gens vaquaient à leurs occupations habituelles vers l’heure du déjeuner alors que les sirènes retentissaient au-dessus de leur tête, ce qui n’est pas une réaction inhabituelle pour les Ukrainiens maintenant habitués à entendre les sirènes des raids aériens plusieurs fois par jour.

Igor Markovich dit que les gens faisaient la queue pour du pain lorsque des missiles ont frappé une place centrale à côté d’eux.

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Il dit que les gens faisaient leurs courses parce qu’il y avait une pénurie de nourriture et qu’un magasin à proximité était l’un des rares à être ouvert dans la région. A proximité, il y avait une pharmacie et un hôpital.

“Au début, j’ai entendu le rugissement de l’avion, puis j’ai vu ce qui s’est passé. L’explosion s’est produite. … J’étais à environ 100 mètres », dit-il.

Dans les environs proches de la grève se trouvent une école maternelle, l’hôpital général de Tchernihiv et l’hôpital régional pour enfants de Tchernihiv, ainsi que plusieurs immeubles d’habitation.

L’attaque a très probablement été causée par huit bombes aériennes non guidées – connues sous le nom de “bombes stupides” – a conclu Amnesty International après une enquête.

Des résidents locaux marchent devant des immeubles résidentiels endommagés lors d’une attaque au missile qui a tué 47 personnes à Tchernihiv. (Photo de Dimitar DILKOFF / AFP via Getty Images).

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L’administration régionale de Tchernihiv a signalé que 47 personnes (38 hommes et neuf femmes) avaient été tuées dans l’attaque.

La majorité d’entre eux, a déclaré Amnesty, faisaient la queue pour de la nourriture lorsque les missiles ont frappé, sur la base d’images satellite et d’entretiens avec des témoins. L’organisation a déclaré que cela pourrait constituer un crime de guerre.

Markovich sort son téléphone de sa poche et nous montre une vidéo des conséquences : des corps jonchent la rue parmi les décombres. Les cris perçants des femmes blessées et les sirènes sont tout ce que l’on peut entendre. Il désigne quelqu’un avec la jambe arrachée.

Un énorme cratère au bord de la route près de la zone où 47 personnes ont été tuées lors d’une frappe de missile russe.

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“Le pilote qui a largué ces bombes, il a clairement vu sur quels objets il les larguait”, dit Markovich. Il dit que les informations des médias russes selon lesquelles la frappe a été menée en raison de la provocation ukrainienne sont fausses.

“Au moment de l’explosion, j’étais proche, alors j’ai tout vu de mes propres yeux”, dit-il.

« Il est difficile de croire qu’une telle situation puisse commencer. Je ne vois aucune logique dans cette guerre si ce n’est de détruire et de tuer des gens.

Près d’où nous nous tenons, un cratère, long de plusieurs mètres, marque le sol à moins de quelques centaines de mètres des vitres soufflées de la pharmacie et de l’hôpital général de Tchernihiv.

Les corps montrent des signes de torture, d’exécution

L’identification des nombreux morts qui ont franchi les portes de cette morgue a eu un impact visible sur Yuriy Poliuk.

Le chef du bureau médico-légal de Tchernihiv est visiblement ébranlé alors qu’il raconte les deux mois les plus horribles d’une carrière longue de 22 ans à examiner des cadavres. Deux fois, alors qu’il parle de jeunes hommes exécutés et de l’avenir de son pays, les larmes lui remplissent les yeux.

Il y a trois morgues à Tchernihiv. Celui de Poliuk est celui où sont reçus les décès directement attribuables à la guerre. Il dit qu’environ 700 corps militaires et civils ont franchi ses portes, ce qui est utilisé comme bilan non officiel de la ville. Avant-guerre, les trois morgues de Tchernihiv recevaient un cumul de 100 à 150 décès par mois.

Le stade de football Desna détruit à Tchernihiv, à côté d’un bâtiment patrimonial qui a également été touché par des bombardements.

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“Nous n’avons jamais vu une telle chose dans nos cauchemars”, dit-il.

Le cortège de corps a maintenant ralenti, passant de 10 à 12 par jour pendant le siège et ses suites. Le jour de notre visite, un seul est arrivé. Quarante cadavres restent non identifiés.

Poliuk dit avoir vu une vingtaine de corps portant des signes de torture ou d’exécution.

“Il s’agissait généralement d’hommes avec les bras et les jambes liés et avec certains chiffons ou sacs sur la tête et des blessures par balle à la tête ou qui ont été abattus à bout portant”, dit-il, les yeux vitreux.

Un immeuble d’appartements qui a été touché lors d’une grève qui a tué 47 personnes, comme on l’a vu des semaines plus tard.

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La plupart étaient des jeunes hommes âgés de 30 à 40 ans.

Le travail, dans des circonstances éprouvantes, était exténuant. Poliuk dit que la morgue a eu quelques problèmes lorsque l’électricité a été coupée et qu’ils ont perdu l’alimentation des camions frigorifiques où les corps étaient entreposés. Dans de tels moments, des dizaines de cadavres devaient attendre dans des conditions chaudes, attendant d’être examinés.

Malgré deux décennies dans l’entreprise, Poliuk ne peut pas comparer les deux derniers mois à tout ce qu’il a jamais vécu.

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Même pendant la pandémie, il dit que son travail était basé sur la détermination de la cause du décès d’un patient et l’information des autorités sanitaires, comme un moyen d’élargir une base d’informations. Il n’y a rien de tout cela ici – juste énoncer les faits brutaux de la mort insensée après la mort.

« On ne sait pas pourquoi tout cela est arrivé, cette guerre. Pourquoi y a-t-il un si grand nombre de victimes dans un si petit territoire ? Ces gens sont jeunes – des jeunes qui devraient vivre pour développer davantage notre État », dit-il.

“Nous avons eu un mois et demi d’hostilités actives, mois d’horreur et maintenant les conséquences. Je ne sais même pas à quoi le comparer. »

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